Enrico A. Ruiz 

Los animales salvajes vendidos en el lado suroeste del mercado mayorista de mariscos de Huanan en Wuhan fueron la fuente más probable del brote de Covid-19, afirma un equipo de 18 científicos internacionales. Si bien todavía no hay una nada definitivo, parece que hay una montaña de evidencia circunstancial que estadísticamente sería muy poco probable que existiera sin los mercados de Wuhan en el epicentro del brote. Según un informe de misión de la Organización Mundial de la Salud (OMS) de 2021, un total de 174 personas contrajeron el SARS-CoV-2 en los primeros días del brote en diciembre de 2019.  

Los lugares donde vivían y trabajaban 155 de esas personas pudieron ser extraído del informe. En su estudio publicado en Science, el equipo internacional de investigadores descubrió que la mayoría de estas 155 personas vivían cerca de la orilla oeste del río Yangtze, donde se encuentran los mercados de Wuhan. Había una alta densidad de casos que rodeaban el mercado. Al comparar el grupo infectado con la población general de la misma edad que vive en Wuhan, los investigadores encontraron que las personas infectadas vivían significativamente más cerca del mercado de Wuhan de lo que cabría esperar solo por casualidad.  

Alrededor del 66 % de las personas hospitalizadas con Covid-19 antes de enero de 2020 tuvieron exposición directa a los mercados de Wuhan. Pero, curiosamente, las personas hospitalizadas por Covid-19 que no tuvieron ningún contacto directo con los mercados tendieron a vivir más cerca de los mercados que las que sí tuvieron contacto directo con los mercados. Si los mercados fueran la fuente de infección, uno podría esperar que las personas que viven cerca estuvieran en mayor riesgo que las que viven más lejos en la ciudad.  

Aquellos que viven lejos tendrían más probabilidades de contraer Covid-19 solo si visitaron los mercados o trabajaron allí, y eso es exactamente lo que sugieren los datos. La observación de que una proporción sustancial de los primeros casos no tenía un vínculo epidemiológico conocido se había utilizado anteriormente como argumento en contra de un epicentro de la pandemia en el mercado de Huanan. Sin embargo, este grupo de casos residía significativamente más cerca del mercado que los que trabajaban allí, lo que indica que habían estado expuestos al virus en el mercado de Huanan o cerca de él. 

El mercado de Wuhan tenía una variedad de animales exóticos vivos a la venta en la época de los primeros casos de Covid-19 en humanos. Si bien ninguno de los animales fue examinado para detectar SARS-CoV-2 en ese momento, las autoridades chinas tomaron 585 muestras ambientales de superficies en el mercado en enero de 2020.  

El equipo de investigación internacional trazó exactamente dónde en el mercado de Wuhan se encontró con evidencia de SARS-CoV-2 positivo, y se superpusieron esos sitios con los lugares donde las personas estaban infectadas. Su análisis espacial encontró que las muestras de superficie positivas se concentraron en la esquina suroeste del mercado, la misma área donde los vendedores vendían mamíferos vivos que pueden transmitir coronavirus, incluidos perros mapaches, tejones cerdos y zorros rojos.  

Cinco de las muestras ambientales positivas para SARS-CoV-2 se tomaron de un solo puesto que vendía mamíferos vivos a fines de 2019. Los ocho casos de Covid-19 detectados antes del 20 de diciembre provenían del lado occidental del mercado, donde también se vendían especies de mamíferos. Se tomaron muestras positivas de jaulas, carros y congeladores asociados con el comercio de mamíferos vivos.  

La investigación ha demostrado de manera convincente que las ventas de animales salvajes en el mercado de Huanan en Wuhan están implicadas en los primeros casos humanos de la enfermedad. Con 572 millones de infecciones por SARS-CoV-2 en todo el mundo y más de seis millones de muertos, los gobiernos tienen necesidad de identificar exactamente cómo apareció el virus por primera vez.  

La OMS ha realizado investigaciones en China en los últimos años, pero sus resultados no han sido concluyentes debido a la falta de datos. La hipótesis principal, aceptada por la mayoría de los científicos, es que el SARS-CoV-2 fue introducido a los humanos por animales salvajes vendidos en el mercado mayorista de mariscos de Huanan en diciembre de 2019.  

Pero existe otra teoría: que el virus escapó accidentalmente del Instituto de Virología de Wuhan que había estado estudiando los coronavirus de murciélago, lo que llevó al presidente Joe Biden a encargar un informe sobre los orígenes de Covid-19 al Consejo Nacional de Inteligencia. El informe, publicado en octubre del año pasado, encontró que el Covid-19 no se desarrolló como un arma biológica y probablemente no fue modificado genéticamente. El estudio se publicó en Science y se puede encontrar aquí: https://www.science.org/doi/10.1126/science.abp8715.