Enrico A. Ruiz 

La ciencia comunitaria, también conocida como ciencia ciudadana, tiene un enorme atractivo para los investigadores que buscan recopilar conjuntos de datos más grandes e involucrar al público en su trabajo. Pero ¿Son buenos los datos recopilados de esta manera? Habilitada por la tecnología, la ciencia comunitaria permite a los investigadores aprovechar el poder del interés público, utilizando sus contribuciones voluntarias para la recopilación de datos.  

De esta manera, los científicos pueden recopilar y analizar información más rápido de lo que podrían hacerlo de otra manera y, potencialmente, también ahorrar en costos de investigación. Pero un principio clave de la recopilación de datos científicos es la precisión y la coherencia. Lo que la ciencia comunitaria ofrece a los métodos de investigación tradicionales es tan bueno como la calidad de los datos que producen sus participantes.  

En un nuevo estudio, los investigadores pusieron a prueba esa cualidad. Las colecciones de herbario en museos de todo el mundo, de las cuales hay más de 3,000 (con un estimado de 350 millones de ejemplares) se están digitalizando, lo que permite al público acercarse a los ejemplares, sin afectar su preservación. Pero a pesar de la digitalización los ejemplares de museo todavía están subutilizados.  

Uno de los autores del estudio y botánico Matt von Konrat, jefe de colecciones de plantas en el Chicago Field Museum, dice que la ciencia comunitaria podría cambiar esto. Según él, los proyectos de recopilación de datos de fuentes colectivas tienen el potencial de acelerar en gran medida el descubrimiento y la documentación de la biodiversidad a partir de imágenes digitales de ejemplares científicos.  

El interés público puede acelerar el proceso de tareas manuales, como tomar medidas de los ejemplares de herbario. Para un museo con miles de estos, utilizar el “tráfico peatonal” de visitantes entusiastas tiene mucho sentido. 

Para probar este enfoque, los investigadores utilizaron datos de un quiosco de pantalla táctil en una exposición de museo. El quiosco ofreció a los participantes un tutorial animado sobre cómo medir los lóbulos (estructuras similares a hojas) de las hepáticas, un tipo de planta relacionada con el musgo.  

Después de ver el tutorial, a los participantes se les mostró una imagen seleccionada al azar de un ejemplar de hepática de la colección del museo y se les pidió que hicieran sus propias mediciones de sus lóbulos. Se instruyó a los usuarios para que crearan dos líneas de intersección a lo largo de cada lóbulo, cada una de las cuales representaba el ancho y el largo. Se les pidió que crearan líneas que se cruzaran en ángulos rectos y registraran una medida para cada línea en píxeles.  

Las imágenes se escalaron para que 1 píxel equivaliera a 1.05 micrómetros, porque las hepáticas, una de las primeras plantas terrestres conocidas, son bastante pequeñas. Los investigadores también intentaron recopilar datos sobre las edades de los participantes, resumidas aproximadamente como niños (menores de 10 años), adolescentes (de 10 a 18 años) y adultos (mayores de 18 años).  

Para probar qué tan buena era cada entrada de datos de ciencia comunitaria, los investigadores los compararon con los de un experto que usaba los mismos métodos, para encontrar si había una diferencia estadísticamente significativa. Los resultados superaron sus expectativas: los investigadores predijeron que alrededor del 50% de las mediciones pasarían por el proceso de limpieza de datos y que los grupos de mayor edad podrían proporcionar datos mucho mejores que los niños.  

Pero después de limpiar y analizar los datos de los participantes (que incluyeron casi 6700 lóbulos medidos), el estudio encontró que el 60% de todas las entradas estaban a la par con las mediciones de los expertos.  

Todos los grupos de edad, desde niños pequeños, familias, jóvenes y adultos, pudieron generar conjuntos de datos taxonómicos de alta calidad, realizar observaciones y preparar mediciones, y al mismo tiempo empoderar a la ciencia ciudadana a través de contribuciones auténticas a la ciencia. Los investigadores quedaron especialmente asombrados de lo bien que los niños completaron la tarea.  

En 2017, el quiosco se presentó como parte de Specimens: Unlocking the Secrets of Life en el Field Museum. En 2018, se incluyó en el Grainger Science Hub, las noches para miembros del Field Museum y otros eventos. En la exhibición de Specimens, el 41% de los datos ingresados por niños (que no fueron ayudados por amigos o parientes mayores) eran suficientemente similares a la medida del experto para ser utilizados para la investigación.  

En Science Hub, el 50% de los datos del grupo de edad más joven (niños menores de 10 años) pasaron el corte. Esto significa que los niños hicieron un trabajo notable siguiendo las instrucciones y tomando las medidas en serio.  

Si bien otros estudios han encontrado que los científicos ciudadanos en ciernes pueden sobrestimar la diversidad de especies, los nuevos hallazgos dan mérito a los proyectos científicos comunitarios, lo que sugiere que, de hecho, pueden usarse tanto para involucrar al público en la investigación científica como para recopilar algunos buenos datos también. Este documento se publicó en Research Ideas and Outcomes, y se puede encontrar aquí: https://riojournal.com/article/83853/.