• Curiosity halló el objeto, captado por su cámara a través de nítidas imágenes, asemejandose a un modelo tridimensional
  • La imagen se creó fusionando entre dos y ocho imágenes tomadas previamente por MAHLI que se encuentra en una torreta al final del brazo robótico del rover

María Escalante García  

La sonda Curiosity halló insólito objeto, captado por su cámara MAHLI y compartido nítidas imágenes y un modelo tridimensional de la flor marciana. Las formaciones de este tipo se denominan clústers de cristales diagenéticos, y están compuestas por distintas combinaciones de minerales con forma de clústers. Son resistentes a la erosión y tienen como base las sales llamadas sulfatos. 

Las imágenes de la estructura se fusionaron el 25 de febrero, luego de que fueran capturadas cerca de Aeolis Mons (Monte Sharp), que es una montaña marciana que forma el pico central dentro del cráter Gale en marzo. El rover Curiosity fue diseñado para explorar este cráter y lo ha estado haciendo desde que aterrizó en Marte en agosto de 2012. 

La imagen se creó fusionando entre dos y ocho imágenes tomadas previamente por el Mars Hand Lens Imager (MAHLI), que se encuentra en una torreta al final del brazo robótico del rover. La fusión de enfoque se usó para fusionar las múltiples imágenes de tal manera que se asegurara que la mayor parte de las características estuvieran enfocadas. 

Abigail Fraeman, científica adjunta del proyecto Curiosity Mars Rover, tuiteó la misma imagen con un centavo de los Estados Unidos yuxtapuesto aproximadamente a escala para ayudar a las personas a comprender el tamaño real de la estructura. El Lincoln Penny retocado con Photoshop en la imagen por el científico es en realidad de una imagen de un centavo que es parte de un objetivo de calibración de la cámara en el Curiosity Rover. 

Según Fraeman, en el pasado se han descubierto estructuras similares en Marte, sobre todo en Pahrump Hills, un afloramiento en la base de Aeolis Mons. Allí, las características estaban hechas de sales llamadas Sulfatos. 

¿Vida microbiana? 

La diminuta formación mineral es un recordatorio del pasado acuoso de Marte, un área clave de estudio que podría ayudar a los científicos a determinar si el que, actualmente, es un inhóspito planeta, una vez fue capaz de albergar vida microbiana. 

El rover Curiosity está estudiando el cráter Gale, un lecho de lago seco de 155 km de diámetro ubicado en el cuadrilátero de Aeolis e incluye la montaña Aeolis Mons (conocido también como Monte Sharp) que se eleva 5,5 kilómetros sobre el suelo del cráter. 

La NASA eligió originalmente el cráter como lugar de exploración e investigación para Curiosity, que aterrizó en Marte en noviembre de 2011, debido a la evidencia de la presencia de agua en el pasado distante. 

Puede que no sea una flor real, pero la estructura mineral es particularmente bonita y proporciona a los científicos la información que tanto necesitan sobre la superficie marciana. 

Marte es un lugar muy diferente a la Tierra, pero imágenes como estas muestran algunas similitudes entre los dos planetas. 

Con 80 kg de instrumentos científicos a bordo, el rover Curiosity pesa un total de 899 kg y funciona con una fuente de combustible de plutonio. Curiosity, que fue lanzado (el 26 de noviembre de 2011 desde Cabo Cañaveral en Florida) en la nave espacial Mars Science Laboratory (MSL), mide 2,9 metros de largo por 2,7 metros de ancho por 2,2 metros de altura y, desde su aterrizaje el 6 de agosto de 2012, ya ha recorrido unos 18 kilómetros de Marte.  

Debido a su éxito, pues ha encontrado el antiguo lecho de un río donde solía fluir agua líquida entre otras cosas, la misión se ha extendido indefinidamente. 

Acompañante de Perseverance 

Durante los últimos días, el rover Perseverance de la NASA, que se encuentra en exploración de la superficie marciana desde febrero de 2021, cuenta con un acompañante para su viaje, una piedra alojada dentro de una de sus seis ruedas de aluminio. 

La imagen fue tomada por la Hazcam frontal izquierda del rover, con la que se «autoanaliza» para prevenir riesgos, el pasado 25 de febrero y fue votada como «Imagen de la Semana 24» del rover en Marte, aunque hasta este lunes 7 de marzo de 2022 la piedra todavía seguía allí. 

Por el momento no se sabe exactamente en qué momento la roca se «trepó» en una de sus seis ruedas. Estas se encuentran fabricadas en aluminio, con tacos para mayor tracción y radios curvos de titanio que le dan un mejor soporte. 

Cada una de las ruedas tiene un tamaño de 52.5 centímetros de diámetro y a pesar del peso del objeto, o la dificultad que puede representar para su mecanismo, el rover recientemente rompió su récord de velocidad, recorriendo 245.76 metros en un solo día.